Qu'est-ce qui menace la qualité de l'eau ?

Pourquoi l'eau n'est-elle pas toujours de bonne qualité ? L'eau est polluée parce qu'on a déversé dans le Rhin pendant longtemps les eaux usées des ménages et de l'industrie sans les nettoyer auparavant. Aujourd'hui, c'est différent, mais le Rhin n'est toujours pas assez propre.

Les eaux usées

Nous produisons tous les jours des eaux usées : pour faire la cuisine, pour nettoyer et nous laver, quand nous tirons la chasse des toilettes et arrosons notre jardin. Chaque habitant du bassin du Rhin consomme chaque jour environ 130 litres d'eau.

Les agriculteurs et les usines produisent aussi des eaux usées. L'eau entre dans la fabrication de pratiquement tous les produits que nous achetons.

Une eau devient usée dès qu'elle est utilisée puis rejetée par l'homme. Elle peut l'être par les toilettes, par les canalisations des usines par exemple. L'eau de pluie qui tombe dans les zones d'habitation devient également usée car elle absorbe ou transporte les substances qui se trouvent sur ou dans le sol.

industrie chimique à Ludwigshafen - Photo : BASF
industrie chimique à Ludwigshafen - Photo : BASF

Pratiquement toutes les eaux usées rejoignent d'abord une station d'épuration avant de retourner dans la nature. Une station d'épuration permet de nettoyer l'eau, c'est-à-dire de la rendre plus pure. C'était différent par le passé. Les eaux usées étaient directement rejetées dans le Rhin qui était un véritable égout à ciel ouvert, sale et puant.

On a dépensé plus de 80 milliards d'euros au cours des 30 dernières années pour construire des stations d'épuration dans le bassin du Rhin. C'est une somme énorme mais, grâce à ces efforts, le Rhin est beaucoup plus propre aujourd'hui.

Nous pouvons gérer et nettoyer la plus grande partie des eaux usées. Il faut en retirer les bactéries, les lessives, les produits cosmétiques, les déchets et les restes d'aliments. Ces substances sont faciles à retirer ou éliminer. Mais elles ne sont hélas pas les seules à polluer l'eau et il n'est pas toujours possible de retirer par filtration d'autres substances, surtout les médicaments et les produits épandus pour protéger les cultures agricoles et éliminer les mauvaises herbes dans les jardins.

Les usines qui produisent des eaux usées déversent celles-ci dans des canalisations qui les dirigent vers les stations d'épuration urbaines ou dépolluent elles-mêmes leurs eaux usées et les rejettent ensuite dans un ruisseau, une rivière ou dans le Rhin. Les entreprises industrielles utilisent souvent des techniques spéciales pour nettoyer leurs eaux usées. Dans presque tous les cas, les eaux qu'elles rejettent sont donc suffisamment propres. Mais il faut faire attention à limiter la température de ces eaux épurées qui sont parfois trop chaudes quand elles rejoignent le cours d'eau.

Si les eaux usées sont mal épurées, la qualité de l'eau baisse. Même si on arrive aujourd'hui à bien nettoyer les eaux usées, on peut encore faire des progrès.
 

Changement climatique

L'eau du Rhin est de plus en plus chaude. Entre 1978 et 2011, la température de l'eau a augmenté en moyenne de 1 à 1,5 °C. Cet effet vient en partie des usines qui produisent de l'énergie. Elles utilisent l'eau pour refroidir leurs unités de production et rejettent ensuite cette eau réchauffée (on dit aussi rejets thermiques) dans le Rhin, ce qui fait augmenter la température du fleuve, surtout à l'endroit du rejet.

Le changement climatique fait augmenter la température de l'eau sur tout le Rhin. Cette hausse de température fait baisser la concentration d'oxygène dans l'eau. C'est un vrai problème, car le manque d'oxygène dans l'eau affaiblit les animaux qui vivent dans le Rhin. Quand les animaux sont plus faibles, il tombent plus souvent malades. Certains poissons et coquillages peuvent même mourir si la température de l'eau est trop élevée à certains endroits.

On peut donc dire que le changement climatique réchauffe les eaux et fait baisser leur qualité.

Informe-toi sur le changement climatique et ses effets.

 

Les eaux souterraines

Les eaux souterraines sont celles que l'on trouve dans le sous-sol et dans les roches. Imagine-toi les eaux souterraines comme un trésor enfoui sous la terre et qui enrichit les rivières et les lacs. Elles sont notre principale source d'eau potable mais sont aussi très sensibles aux pollutions. Les substances nuisibles qui rejoignent les eaux souterraines ne se dégradent pas ou juste très lentement.

Dans le bassin du Rhin, on trouve des nappes d'eaux souterraines polluées un peu partout. Elles le sont surtout par des substances nuisibles et des nutriments utilisés en agriculture.

 

les eaux souterraines
les eaux souterraines


Les nutriments peuvent constituer un problème s'ils se retrouvent dans les rivières en trop grandes quantités. Les pesticides et les nutriments s'infiltrent avec la pluie dans le sol des cultures agricoles, rejoignent la nappe des eaux souterraines et sont ensuite transportés par les ruisseaux et les rivières jusque dans le Rhin. De cette manière, la pluie entraîne vers le Rhin des substances provenant de zones parfois très éloignées.

Quand, après un certain temps, les eaux souterraines polluées arrivent dans le Rhin, elles font baisser la qualité de l'eau.

Et ce n'est pas tout, l'air et le vent transportent aussi beaucoup de substances, surtout des nutriments et des métaux, que l'on retrouve un jour ou l'autre dans l'eau du Rhin.